La depresión, a pesar de afectar a millones de personas en todo el mundo, sigue siendo una condición que no entendemos por completo.

De hecho, lo entendemos tan mal que los tratamientos farmacéuticos típicos se dirigen indiscriminadamente a sistemas neuroquímicos completos, lo que resulta en una eficacia inestable y una serie de efectos secundarios.

Hasta el 44% de las personas que padecen depresión no han encontrado alivio con las terapias antidepresivas típicas. Incluso los pacientes que encuentran algún tipo de alivio con los antidepresivos recetados habitualmente necesitan dosis frecuentes, que a veces causan efectos secundarios desagradables, y estos medicamentos a menudo pierden su eficacia después de varios años de tratamiento.

Pero donde los productos farmacéuticos están fallando, los psicodélicos podrían ser una nueva esperanza.

El tratamiento psicodélico

Grandes estudios recientes, que utilizan psicodélicos como los hongos de psilocibina, han demostrado que una sola dosis moderada de estas sustancias puede reducir significativamente las puntuaciones de depresión en pacientes con depresión resistente al tratamiento. El efecto antidepresivo de los psicodélicos también dura mucho más que los tratamientos típicos, y las puntuaciones de depresión se mantienen durante varios meses después del tratamiento.

Una gran parte de la razón por la que los psicodélicos parecen ser tan efectivos en el tratamiento de la depresión se debe a su capacidad para inducir una experiencia “mística”. Los participantes que describen una experiencia altamente espiritual o personalmente significativa con la psilocibina tenían más probabilidades de tener reducciones en los puntajes de depresión, según un estudio, y la fuerza de la experiencia mística también se ha relacionado directamente con los efectos anti-adicción de los psicodélicos.

Parece que hay algo especial en tener un encuentro trascendental durante el tratamiento. Vincular este poderoso efecto de los psicodélicos con sus mecanismos de acción en el cerebro está ayudando a los científicos a comenzar a reconstruir la forma en que funciona la depresión y, potencialmente, las mejores formas de tratarla.

Una revisión reciente, de los íconos psicodélicos Dr. Robin Carhart-Harris y el profesor David Nutt, presentan un nuevo modelo de depresión que lo abarca todo, que explica cómo tanto los antidepresivos típicos como las terapias psicodélicas podrían ayudar a tratar la depresión de diferentes maneras.

Articulando la terapia

Su modelo ‘bipartito’ de señalización de serotonina propone que la depresión se puede tratar de manera más eficaz a través de dos sistemas de receptores: los receptores 5-HT1A y 5-HT2A.

La teoría de los autores es que el sistema 5-HT1A del cerebro generalmente se encarga de regular la ansiedad durante la conciencia normal. Este es el sistema receptor a través del cual funcionan los medicamentos antidepresivos (ISRS) típicos, reduciendo directamente los niveles de ansiedad.

Este es el sistema que se ocupa del “afrontamiento pasivo”.

Sin embargo, cuando las personas comienzan a experimentar niveles anormalmente altos de estrés (como en casos de depresión severa), el sistema 5-HT2A del cerebro se hace cargo y comienza a cambiar la receptividad del cerebro. En otras palabras, hace que el cerebro sea más flexible para cambiar y nos hace más sensibles al medio ambiente.

Este es el sistema que se ocupa del “afrontamiento activo”. Es el sistema receptor que activan los psicodélicos, y esto explica mucho sobre sus efectos.

La activación del sistema 5-HT2A puede ser contraproducente: si estamos en un entorno altamente peligroso o estresante, mientras sufrimos los efectos inductores de estrés de la depresión severa, la activación del sistema 5-HT2A puede amplificar nuestra ansiedad y hacer cosas peor. Esto explica por qué las personas pueden tener experiencias psicodélicas traumáticas si no se encuentran en el entorno adecuado o no reciben la orientación adecuada.

Sin embargo, la activación de los receptores 5-HT2A también puede producir los cambios más significativos en la cognición de las personas, ayudándolos a abordar problemas graves en su vida en una forma única de autoterapia. Esto se ha observado en participantes de ensayos clínicos sobre la efectividad de la terapia psicodélica, quienes reportan los beneficios más significativos después de experimentar cambios importantes de personalidad.

La teoría general, afirman los autores de la revisión, es que el cerebro tiene dos mecanismos para reaccionar a la depresión. En primer lugar, el sistema 5-HT1A del cerebro intenta abordar los sentimientos de ansiedad. Cuando esto se vuelve demasiado y el cerebro enfrenta demasiado estrés, el sistema 5-HT2A se hace cargo e intenta cambiar la forma en que el cerebro responde al mundo de una manera más dramática.

Por lo tanto, la terapia ideal para la depresión podría ser una combinación de activación de 5-HT1A (para ayudar a las personas a afrontar la ansiedad como primera defensa), seguida de la activación de 5-HT2A (para ayudar a las personas a adaptarse y sanar).

Es importante saber que esto sigue siendo solo una teoría. Los autores reconocen que se trata de una simplificación excesiva de uno de los sistemas de neurotransmisores más complicados del cerebro y que la evidencia aún no está completa. Pero este es posiblemente el modelo de depresión más coherente que se ha presentado hasta ahora.

Psicodélicos profesionales

Entonces, ¿qué significa esto para nuestro retiro de psicodélicos?

Aunque esta teoría “bipartita” de la depresión destaca cómo pueden funcionar los antidepresivos típicos, también muestra que el tratamiento más importante de la depresión se encuentra a través del sistema receptor 5-HT2A. Y los psicodélicos activan este sistema receptor con una precisión inescrutable.

Sin embargo, la revisión también destaca la inmensa importancia del entorno y el contexto durante una experiencia psicodélica. Debido a que los psicodélicos aumentan la flexibilidad cognitiva y nos hacen más sensibles a los estímulos externos, su beneficio terapéutico depende en gran medida de la forma en que se administran.

Entonces, antes de que las personas se sumerjan y tomen una gran dosis de hongos para auto-tratar su depresión, deben considerar por qué lo están haciendo y si lo están haciendo en un entorno preparado. Las personas nunca deben tomar psicodélicos en situaciones vulnerables, lugares desconocidos o sin personas sobrias en las que confíen para guiarlos y cuidarlos.

Idealmente, la terapia psicodélica siempre será administrada por profesionales. Sin embargo, hasta que se cree un marco accesible y asequible para la terapia psicodélica, las personas deben educarse sobre el uso responsable. Recursos como los proporcionados por el ¨Mountain Hospital¨ en Ecuador ayudan a las personas a aprender sobre viajes psicodélicos seguros y efectivos.

Un futuro holístico

Vivimos un momento especial, la ciencia está empezando a proporcionar evidencia de que un enfoque holístico de la salud mental está a nuestro alcance. Estamos empezando a comprender el poder de las experiencias personales místicas y transformadoras, y los avances científicos nos ayudarán a unir los mundos de la psicología transpersonal, la psiquiatría moderna y la ancestralidad del mundo.

Los psicodélicos podrían ser el catalizador de una teoría de la depresión que trata a los pacientes como mentes en lugar de objetos; como personas en lugar de máquinas que funcionan mal.

Por un futuro psicodélico, humano y holístico.

Nota importante: este es un documento en constante evolución.