No hay duda de que actualmente estamos en medio de una crisis de salud mental. 

En el clima social, político y tecnológico actual, los trastornos de salud mental son cada vez más frecuentes. De estas enfermedades, la depresión sigue dominando, afectando a más de 350 millones de personas en todo el mundo y caracterizada como la principal causa de discapacidad a nivel mundial por la Organización Mundial de la Salud. Los síntomas depresivos como alteraciones crónicas del estado de ánimo, molestias físicas, fatiga, pérdida de interés en las actividades y tendencias suicidas se manifiestan de diversas formas. 

Sin embargo, el modelo terapéutico de combinar ISRS (generalmente acompañado de efectos secundarios desagradables) y psicoterapia, en su mayor parte, ha sido ineficaz para quienes son propensos a la depresión resistente al tratamiento.

Con la ciencia psicodélica informando resultados tan prometedores para los trastornos depresivos, ha aumentado el interés creciente en el papel de la droga psicodélica LSD dentro del área de la psiquiatría, junto con el resurgimiento de la investigación de otros psicodélicos, como la psilocibina, MDMA, Ketamina, cannabis, y ayahuasca. Este artículo se sumerge en el LSD para la depresión, sus aplicaciones y cómo se vería el futuro del LSD como una opción viable para la terapia de la depresión a medida que continúa desarrollándose la tercera ola de psicodélicos.

LSD para el tratamiento de la depresión

El LSD o dietilamida del ácido lisérgico pertenece al grupo farmacológico conocido como “alucinógenos clásicos”, junto con otras sustancias psicoactivas como la psilocibina (hongos mágicos) y la dimetiltriptamina (DMT). Debido a que estos compuestos comparten una estructura química similar al neurotransmisor serotonina (que influye en el receptor 5-HT2A), no es de extrañar que los ensayos clínicos los hayan encontrado efectivos para la depresión resistente al tratamiento.

Estudios recientes controlados con placebo en neurociencia han demostrado que los enteógenos como el LSD y la psilocibina pueden aumentar el estado de ánimo positivo y el comportamiento social, mejorar la empatía emocional y reducir el reconocimiento de estados emocionales negativos, como la tristeza y el miedo. Comprender cómo se logran estos resultados en el contexto de la enfermedad mental es importante, ya que la mayoría de las investigaciones sobre el LSD están un poco desactualizadas y fueron principalmente un foco de atención durante la segunda ola de investigación psicodélica en los años sesenta y ochenta.

Microdosis de LSD para la depresión

Albert Hofmann, el padre del LSD y sus efectos alucinógenos, sospechaba hace décadas que “pequeñas dosis, quizás 25 microgramos” de LSD podrían ser un antidepresivo útil. Durante años, las medidas positivas de autoinforme de exploradores curiosos han sido omnipresentes en los foros en línea clandestinos y han ganado una credibilidad creciente dentro de la corriente principal después de que figuras públicas comenzaron a publicar cuentas personales, como lo hizo Ayelet Waldman en su libro, A Really Good Day.

Aunque la investigación aún está surgiendo sobre los efectos de la microdosis de LSD y la depresión, hasta ahora se han informado algunos hallazgos favorables. 

Un análisis reciente que comparó diferentes protocolos de microdosificación tanto para psilocibina como para LSD mostró que las microdosis regulares de ambas sustancias reportaron efectos como un estado de ánimo positivo, una disminución del estado de ánimo negativo y una mejora en las relaciones con los demás. Aquí, una microdosis se consideró aproximadamente de 10 a 20 mcg de LSD y de 0,3 a 0,5 g de hongos que contienen psilocibina.

Curiosamente, algunos participantes señalaron que estos efectos estaban estrechamente relacionados con el tipo de microdosis utilizadas. Por ejemplo, los participantes de LSD a menudo informaron efectos más cognitivos y estimulantes. Por el contrario, los usuarios de psilocibina experimentaron mejoras asociadas con el bienestar emocional. En cada caso, la frecuencia de las microdosis no pareció influir significativamente en los resultados, y la mayoría de los usuarios informaron haber tomado dosis bajas entre dos y cuatro veces por semana, que van desde unas pocas semanas hasta unos meses y, en varios casos, incluso años.

La investigación clínica muestra que los efectos emocionales de la microdosis de LSD son el resultado de cambios de plasticidad en la amígdala, o la pequeña colección de células en forma de nuez ubicada en el centro del cerebro donde las emociones reciben significado, se recuerdan y se unen a asociaciones. Los cambios inducidos por el LSD en la conectividad cerebral tienen una poderosa influencia en nuestros sistemas límbicos (o emocionales). Estos aumentos en la conectividad están relacionados con diversos grados de estado de ánimo positivo y mejoras en el bienestar de los pacientes con microdosis. Este tipo de flexibilidad cognitiva también puede disminuir la rumia, que es la tendencia que tienen muchos pacientes deprimidos a reproducir sus pensamientos negativos en una serie de ciclos de retroalimentación sin fin.

Gracias a resultados como estos, la microdosis se está convirtiendo en una alternativa viable para ayudar a frenar los síntomas de bajo estado de ánimo asociados con la depresión. Otros beneficios potenciales de tomar pequeñas dosis de psicodélicos como LSD y psilocibina incluyen mejoras en la energía, creatividad, mayor empatía y mejores relaciones. 

Macrodosis de LSD para la depresión

En 2014, Gasser et al. intentó revivir la investigación clínica perdida hace mucho tiempo sobre el LSD por primera vez en más de 40 años. Después de realizar un estudio de seguridad inicial, su objetivo fue investigar la psicofarmacología de cómo la ingestión de LSD puede ayudar a aliviar la ansiedad y la depresión al final de la vida en sujetos con enfermedades terminales. 

Este fue un tema candente durante el período de investigación inicial de la década de 1960, pero a medida que la ciencia psicodélica se detuvo, también lo hizo su potencial para servir a aquellos que enfrentan pavor existencial y necesitan curación psicoespiritual.

Sus resultados fueron tranquilizadores: parecía como si las altas dosis de LSD redujeran con éxito los síntomas de ansiedad y depresión del final de la vida de un paciente. Los tres mecanismos asociados con estos efectos incluyen la experiencia cognitiva del individuo, o la capacidad de percibir ideas y procesos de pensamiento novedosos; su experiencia psicodinámica, o confrontar el material psicológico de su mente; y la experiencia del pico psicodélico, similar a la experiencia mística de trascender el ego y sentir una sensación de asombro y reverencia.

Con resultados tan atractivos reportados para la macrodosis con LSD, uno podría preguntarse: ¿importa la dosis? Un estudio encontró que las respuestas a altas dosis de LSD en pacientes que luchan con su estado de ánimo fueron subjetivas y los resultados positivos en las experiencias con la macrodosis de LSD variaron, comenzando con la dosis de 25 mcg. La dosis de 50 mcg produjo efectos positivos sustanciales sobre el estado de ánimo, sin ansiedad y con menos efectos de disolución del ego. 

Sorprendentemente, no se informaron diferencias en los efectos de las drogas para “sentirse bien” entre las dosis de 100 mcg y 200 mcg de LSD. Sin embargo, 200 mcg (considerado una macrodosis moderada) se asoció con más disolución del ego y ansiedad durante la experiencia psicodélica en general. Por lo tanto, una sola dosis de 50 mcg podría ser la mejor opción para alguien que usa LSD por primera vez si está buscando minimizar los sentimientos de ansiedad mientras sigue experimentando sus beneficios terapéuticos.

LSD para la depresión en ensayos clínicos

Estudios recientes en neurociencia han demostrado cómo los efectos del LSD en el cerebro son profundos, desde su impacto alucinógeno hasta sus resultados emocionales. 

Instituciones como la Universidad Johns Hopkins, la Universidad de Nueva York, la Universidad de California y el Imperial College de Londres han informado sobre los efectos del LSD en el cerebro y cómo la terapia psicodélica, en asociación con la sustancia, tiene resultados que cambian la vida de las personas que luchan con síntomas depresivos.

Matthew Johnson, director asociado del Centro de Estudios Psicodélicos e Investigación de la Conciencia de Johns Hopkins, junto con sus asociados, compilaron un documento titulado Alucinógenos y Entactógenos: ¿Estableciendo una nueva clase de medicamentos psicoterapéuticos? tocando algunas de las aplicaciones actuales de los resultados terapéuticos de los psicodélicos. 

Se informó que las experiencias con LSD impactan los neurotransmisores del cerebro al crear entropía o aumentar el acceso a diferentes estados mentales. Al inducir entropía y aumentar la plasticidad del cerebro, los sujetos vieron funciones más bajas en el pensamiento rígido, aumentando la sensibilidad ambiental y creando una intensa liberación emocional. 

Esta purga emocional juega principalmente un papel en la mejora del estado de ánimo de quienes luchan contra los síntomas del trastorno depresivo mayor y otras enfermedades psiquiátricas en comparación con los grupos de control.

Además del trabajo de Johnson, los investigadores han intentado realizar estudios experimentales doble ciego controlados con placebo con LSD, a pesar de los desafíos de cegar con alucinógenos clásicos. Las calificaciones en escalas estándar como el ‘Cociente de experiencia mística’ o la ‘Escala de trascendencia de muerte’ han demostrado que los puntajes de depresión funcionan en conjunto con estas medidas, y 12 meses después del ensayo, el 71% de los participantes calificaron su experiencia con LSD “entre los diez experiencias más significativas de sus vidas”. Estos resultados positivos sobre el estado de ánimo, el comportamiento y las actitudes muestran que el LSD tiene un valor innegable dentro del mundo de los tratamientos de salud mental.

¿Qué sabemos realmente sobre las sustancias psicodélicas?

A pesar de la investigación clínica, los detractores aún pueden sentirse desanimados por el estigma asociado con el LSD y cuestionar si tiene un lugar dentro de la psiquiatría. Aquí, respondemos algunas preguntas sobre sus posibles efectos adversos y cómo se verán las cosas para el futuro de estos tratamientos.

Seguridad y psicopatología

Con los primeros resultados prometedores informados sobre los efectos del LSD en estudios clínicos y autoinformes, la pregunta de si el LSD tiene el potencial de convertirse en un tratamiento aprobado por la FDA permanece. Pero, ¿podemos confiar en que sus efectos son seguros para la mayoría de las personas? ¿Qué resultados adversos podría haber sobre el estado de ánimo y el comportamiento, especialmente en aquellos con afecciones de salud mental más difíciles de tratar?

Inicialmente se consideró que el LSD tiene efectos psicotomiméticos, lo que significa que imita los síntomas de la psicosis que suelen mostrar los pacientes con esquizofrenia. Esto lo convirtió en una sustancia convincente para estudiar y planteó preguntas sobre su impacto en los voluntarios sanos. El consenso actual es que aunque el LSD no imita la psicosis, puede provocar algunas sensaciones de malestar durante el viaje, especialmente en aquellos con un diagnóstico de salud mental. Estos pueden variar desde presión arterial alta o un “mal viaje” percibido hasta inducir sentimientos transitorios de ansiedad y depresión.

Un estudio de 2020 del Imperial College realizado por Zeifman y Carhart-Harris informa que, a pesar de que posiblemente induzca síntomas incómodos durante la terapia, el LSD puede disminuir los niveles de depresión después. 

Descubrieron que los pacientes superaban algo llamado “evitación experiencial” o sus intentos de evitar pensamientos, sentimientos, recuerdos y otras experiencias internas difíciles. Si bien el LSD puede permitir que las personas confronten sus emociones negativas durante el tratamiento, los sentimientos de ansiedad y depresión pueden integrarse en la vida diaria más adelante. La integración ayuda a los usuarios a comprender las emociones dolorosas al tiempo que produce una percepción emocional positiva durante todo el proceso de curación.

¿Qué papel jugará el LSD en el futuro de la terapia para la depresión?

El uso de LSD está en aumento, habiendo aumentado un 200% entre 2002 y 2018. Debido a su etiquetado de Lista I y su complicada historia política, la burocracia en torno a esta sustancia ha sido un desafío para que los médicos se sobrepasen en sus investigaciones. Sin embargo, los avances e innovaciones recientes han ayudado a impulsar la aceptación general y una perspectiva positiva de la Administración de Alimentos y Medicamentos

El primer paso para asegurarse de que la FDA pueda explorar y aceptar más la conexión entre el LSD y la depresión es despolitizar el LSD, haciendo que el proceso de investigación sea más fluido para los ensayos clínicos futuros.

Robin Carhart-Harris y GM Goodwin creen que son optimistas sobre el uso de alucinógenos, como el LSD, en el tratamiento de la depresión. Cada investigador tiene su opinión sobre qué tipo de depresión podría tratarse mejor con la sustancia. Para Goodwin, la necesidad insatisfecha más obvia es la depresión resistente al tratamiento, mientras que Carhart-Harris se inclina hacia su uso en la depresión unipolar (o lo que normalmente consideraríamos regular). Se pregunta si los psicodélicos deben considerarse un último intento para mejorar los síntomas de salud mental, ya que el tratamiento con estos medicamentos es de acción rápida y altamente eficaz en comparación con los ISRS tradicionales.

Otro paso crítico a considerar será aprender cómo las intervenciones psicológicas pueden maximizar las influencias positivas de los tratamientos con LSD en la atención médica. Una vez que la evidencia basada en la investigación esté ampliamente disponible y los estudios doble ciego sean la norma (posiblemente comparando dos sustancias psicodélicas de intensidad similar y sus efectos), las posibilidades de combinar diferentes técnicas terapéuticas con psicodélicos podrían ser infinitas. Como hemos visto con sustancias como la psilocibina y la MDMA, esto podría abrir la puerta a su uso en otras afecciones difíciles de tratar, como el trastorno de estrés postraumático y los trastornos de ansiedad, además de los trastornos depresivos. Esta es una gran noticia para las perspectivas del LSD para aliviar la depresión.

Entonces, si está luchando con síntomas depresivos, ¿debería apresurarse a deshacerse de sus antidepresivos e invertir en terapia psicodélica con LSD? 

Todavía no estamos seguros, pero la evidencia sugiere que el poder de aprovechar el LSD en un contexto terapéutico continuará desarrollándose a medida que se avanza a lo largo del renacimiento psicodélico. Es evidente la necesidad de aplicaciones generalizadas de estudios doble ciego controlados por placebo en psiquiatría, pero lo que la neurociencia ha descubierto hasta ahora es suficiente para sacudir el paradigma actual de los tratamientos de salud mental en los próximos años.

Nota importante:  este es un documento en constante evolución…