Aquellos que tienen la suerte de conocer la palabra “opioide” fuera del contexto de una tragedia personal pueden no darse cuenta de cómo se ve esta adicción de cerca. El abuso de opioides es una estadística que suena aterradora, con algo así como 19,000 estadounidenses que murieron por sobredosis solo en 2014, y un aumento de cuatro veces en las recetas de opioides emitidas desde 1999.

Pero para Stephen Mandile, un veterano del ejército que sirvió en el ejército de los EE. UU. durante siete años antes de que una lesión lo despidiera, los opioides representan una década de lucha contra el dolor, el tipo de dolor físico y emocional que lo tiene apoyado contra la valla entre la vida y la muerte. preguntándose qué podría ser peor que una existencia que parece una burla de la palabra “vida”.

“Dormía alrededor de dos horas cada pocos días, sin preocuparme por nada excepto por mi próxima dosis… Contando mis pastillas todo el día para asegurarme de tener suficiente de todo lo demás para cuando el efecto del fentanilo se me pasara y entrara en abstinencia. Yo solo quería morir.”

Mandile

En 2012, Mandile recibió una autorización de cannabis medicinal en Massachusetts y esperó tres años a que los dispensarios abrieran sus puertas. 

“Me sorprendió el alivio del dolor que obtuve con el cannabis… Me ayudó con mis migrañas, mi ira, mi depresión y mi ansiedad. En cinco meses, terminé con la mayoría de mis medicamentos para veteranos”.

En 2014, un estudio encontró que los estados con leyes de marihuana medicinal registraron un 25 % menos de muertes por sobredosis de opioides en comparación con los estados que no las tienen. ¿Es esto una mera correlación o podría haber más historias como la de Stephen que demuestren cómo el cannabis puede ayudar a reducir la dependencia de los opiáceos? Sin embargo, lo más fascinante de este vínculo no es solo que el cannabis pueda sustituir a los opioides en virtud de sus propias propiedades analgésicas. Los estudios muestran que uno de sus componentes no intoxicantes, el cannabidiol (CBD), en realidad puede tratar los síntomas de la adicción.

La historia de Stephen Mandile

Stephen Mandile sirvió en el ejército de los EE. UU. durante siete años hasta que resultó herido en un accidente automovilístico.

“Mi tiempo en Irak es difícil de describir… “Me sentí honrado de estar rodeado de grandes personas y orgulloso de estar sirviendo a Estados Unidos”.

Habiendo clasificado en la parte superior de la prueba de servicio civil en Massachusetts para policía y extinción de incendios, Mandile tenía un futuro brillante por delante. Pero en 2005, un choque automovilístico en Bagdad lo dejó con cinco discos rotos, dolor ciático, estrechamiento de la columna, enfermedad degenerativa del disco, artritis espinal, radiculopatía lumbar en piernas y pies, lesión cerebral traumática y trastorno depresivo mayor.

“Me dijeron que terminaría en una silla de ruedas antes de los 50 años..Entonces, a los 28 años, me dejaron pensar en un nuevo plan, pero eso nunca sucedió debido a la falta de atención y una gran cantidad de opioides”.

En espera de su alta médica en la “Unidad de Guerreros Heridos”, con un tiempo de espera de 18 a 24 meses, Mandile pronto se fue, optando por una Baja Honorable en su lugar. 

“Después de unos días de ver a muchachos emborracharse, comerciar y tomar una sobredosis de pastillas todas las noches e intentos de suicidio, decidí que tenía que salir de allí”.

A lo largo de los años, recetarían a Mandile 57 medicamentos diferentes para el dolor y la depresión: nueve opioides, incluidos morfina, fentanilo, Vicodin, codeína, Percocet, oxicodona y metadona; siete relajantes musculares diferentes; seis benzodiazepinas, incluidas Xanax y Valium; siete antidepresivos; y muchos otros.

“Yo era un zombi.. Cinco años de fentanilo me dejaron sin deseos de ningún tipo. Estaba enojado y deprimido, con un temperamento y cambios de humor que pusieron a mi esposa en un infierno. Pero ella siempre me cuidó sin importar qué. Deseé la muerte para dejar de agobiarla”.

“Después de atragantarme con un puñado de oxicodona y fentanilo, desencadenó algo en mí que me hizo darme cuenta de que no estoy tomando estos medicamentos, estos medicamentos me están tomando a mí…Llevándome a la tumba si sigo haciéndolo”.

Fue entonces cuando Mandile acudió a la Cámara de Representantes de Massachusetts para cambiar las leyes que casi le cuestan la vida.

Adicción a los opioides examinada

La razón por la cual la adicción es tan difícil de abandonar es la naturaleza cíclica por la cual ocurren sus síntomas. Los opioides producen placer y euforia, activando las vías de recompensa del cerebro. Con el uso continuo, la sensibilidad a la droga disminuye y se requiere más para lograr el mismo efecto. En cierto punto, el cese de la droga da lugar a síntomas de abstinencia o efectos adversos como dolor y ansiedad. Esto fomenta la readministración, lo que lleva a una recaída.

El control de los opiáceos es particularmente fuerte, ya que inducen intensos síntomas de abstinencia (dolor, náuseas, vómitos, ansiedad), mientras que la tolerancia aumenta rápidamente. La adicción a los opiáceos también se caracteriza por tasas de recaída particularmente altas.

El cannabis se ha asociado durante mucho tiempo con su componente psicoactivo predominante, el THC, pero la segunda molécula más abundante, el CBD, está ocupando un lugar central como compuesto de inmenso potencial clínico. Mejor conocido por sus beneficios terapéuticos en la epilepsia pediátrica, el CBD ahora está demostrando su utilidad en el tratamiento de la adicción.

La mayoría de las personas tiende a pensar que la adicción a los opioides ocurre a nivel de los receptores de opioides en el cerebro. Sin embargo, están involucrados múltiples sistemas neurológicos, sistemas con los que el CBD también interactúa.

El CBD interactúa, ya sea directa o indirectamente, con muchos sistemas de receptores diferentes en el cerebro, un subconjunto de los cuales se muestra aquí. Para el tratamiento de la adicción, la influencia del CBD sobre los receptores de serotonina es la mejor estudiada.

Adicción, CBD y el cerebro

Aprendemos por asociación. El cerebro atribuye significado a aspectos de nuestra experiencia que de otro modo carecerían de sentido. Así como los perros de Pavlov aprendieron a salivar ante el sonido de una campana que indicaba que llegaba la comida, las personas crean fuertes asociaciones de buenas y malas experiencias. Por ejemplo, un sonido o un olor pueden desencadenar un recuerdo traumático en un paciente con PTSD. Un lugar o un amigo pueden desencadenar la necesidad de beber en un alcohólico en recuperación. Estos tipos de desencadenantes, técnicamente conocidos como “antojos inducidos por señales”, a menudo son la causa de la recaída.

Los científicos han descubierto que el CBD puede ayudar a disolver estas asociaciones a través de interacciones con el sistema de serotonina. La serotonina es un neurotransmisor comúnmente asociado con el estado de ánimo, pero también juega un papel en la adicción. La investigación preclínica muestra que el CBD puede reducir el comportamiento de búsqueda de drogas, disminuir los síntomas de abstinencia y limitar los antojos.

Una forma común en que los neurocientíficos estudian la adicción es preparar un experimento en el que se entrena a una rata para que presione una palanca y reciba una recompensa. La recompensa puede ser una droga como la morfina o una descarga eléctrica en uno de los centros de placer del cerebro. Las ratas presionarán mucho la palanca para obtener grandes recompensas, pero cuando los investigadores agregan CBD a sus sistemas, las ratas no hacen tanto.

Se dice que las drogas de abuso como la morfina son “facilitadoras de recompensas” porque hacen que los animales trabajen más duro de lo que lo harían de otra manera para llegar a su centro de placer. Por ejemplo, una rata podría presionar una palanca cinco veces en un período determinado y recibir cinco golpes de placer de un estimulador en su cerebro. Si le das morfina a esa rata, presionará aún más la palanca. Por lo tanto, las drogas como la morfina hacen que los animales sean aún más sensibles a las recompensas de lo que son naturalmente.

Dar CBD a las ratas en realidad bloquea este efecto de la morfina. Por sí sola, una rata podría funcionar por cinco golpes de placer. Con morfina en su sistema, podría funcionar para diez. Pero si le das CBD antes de darle morfina, funcionará durante cinco, como lo hizo sin drogas en su sistema.

La interacción del CBD con el sistema de serotonina es fundamental por su capacidad para bloquear los efectos de la morfina en el comportamiento de búsqueda de recompensas. Si se bloquea un receptor de serotonina específico, el CBD ya no tiene este efecto. Dado que sabemos que el CBD puede estimular directamente los receptores de serotonina, esto significa que su capacidad para ayudar a tratar la adicción probablemente dependa de sus acciones en los receptores de serotonina.

“Actualmente, la mayoría de los medicamentos para el abuso de opioides se dirigen directamente al sistema opioide endógeno”, escribieron los investigadores, sopesando la importancia clínica de tales hallazgos. “Por lo tanto, el CBD podría ofrecer una línea novedosa de medicamentos de investigación… ayudando a reducir los efectos secundarios normalmente asociados con las estrategias actuales de tratamiento de sustitución de opiáceos”.

CBD en estudios clínicos humanos

Sobre la base de la investigación con animales, se han realizado estudios piloto en humanos. En esta etapa, los investigadores evalúan la seguridad y los efectos secundarios de los tratamientos. En un ensayo, doble ciego, controlado con placebo, el CBD coadministrado con fentanilo fue bien tolerado y no tuvo efectos adversos. Una vez que se ha establecido el perfil de seguridad de un fármaco, se puede probar en grupos más grandes.

A continuación, se realizó un pequeño estudio para investigar los efectos del CBD sobre los antojos de drogas en personas dependientes de la heroína. Básicamente, les dieron a los adictos a la heroína una dosis de CBD o un placebo durante tres días consecutivos. Luego les mostraron señales de video neutrales o relacionadas con los opioides y midieron el deseo de drogas inducido por señales. Hicieron esto una hora, un día y una semana después de la administración de CBD/placebo. El CBD disminuyó los antojos y la ansiedad en todos los puntos de tiempo.

En otras palabras, estos pequeños estudios piloto en humanos son consistentes con la investigación en animales que muestra que el CBD puede disminuir los antojos y la ansiedad provocados por las señales asociadas con las drogas. Esto es clave, porque la recaída de drogas en adictos en recuperación a menudo sigue a la exposición a tales señales. Lo que necesitamos desesperadamente es una terapia que disminuya la respuesta de un adicto a estos desencadenantes.

El potencial que ha demostrado el CBD es notable, y no es una coincidencia que el fabricante de fentanilo Insys esté realizando ensayos clínicos con CBD y, al mismo tiempo, financiando esfuerzos contra la legalización en su estado natal de Arizona.

Poner fin a la epidemia de opioides

Es difícil desenredar de nuestra conciencia nacional los mensajes negativos emitidos por las campañas antidrogas a lo largo de los años. No obstante, la aprobación pública de la legalización del cannabis nunca ha sido tan alta. Parte de la razón de esto proviene de investigaciones que han refutado una y otra vez que el cannabis no es lo que describe la fallida Guerra contra las Drogas.

Pero hay otra razón para la legalización del cannabis, una que habla de las historias de veteranos, padres y pacientes que han encontrado esperanza en el cannabis. Para Stephen Mandile, la lucha por la legalización continúa.

“Mis hijas pequeñas definitivamente prefieren a papá ahora, en comparación con papá con opioides y pastillas… El cannabis me permitió ignorar el dolor y la abstinencia de fentanilo, oxicodona y Xanax. Sin cannabis, estoy seguro de que ya habría tomado una sobredosis o me habría suicidado”.

Cuando Mandile tuvo la oportunidad de hablar con el gobernador Baker de Massachusetts, compartió su historia y pidió ayuda para abordar los problemas con el cuidado de los veteranos.

“Le dije que debemos detener la epidemia de opioides y detener los 22 suicidios de veteranos que ocurren todos los días, muchos de los cuales ocurren por sobredosis de opioides. Aceptó hablar conmigo porque creía que eran problemas serios, pero todavía no he sabido nada de él”.

Sin rendirse nunca, Mandile pasó varios días y noches fuera de la Cámara de Representantes tratando de comunicarse con los legisladores que podrían ayudarlo a lograr la reforma. También inició una organización benéfica sin fines de lucro, Veterans Alternative Healing, para ayudar a los veteranos con adicción a los opioides a través de una variedad de opciones terapéuticas diferentes.

Legalización y la esperanza del cambio

Las políticas de drogas de los Estados Unidos son el vehículo por el cual la epidemia de opiáceos se inyectó en Estados Unidos y en todo el mundo occidental. Los analgésicos legales están matando a nuestros seres queridos por decenas de miles. Muchos más viven píldora a píldora, tratando desesperadamente de extinguir el mismo dolor para el que se recetaron esas píldoras.

Mientras tanto, las únicas vidas destruidas atribuibles al cannabis son las causadas por la propia Guerra contra las Drogas: los cuerpos que quedan tras las operaciones del mercado negro de drogas; los niños con epilepsia que, sin CBD, quedan en coma por sus medicamentos recetados; los estadounidenses que pasan su vida en prisión a tasas desproporcionadas basadas en la raza; las innumerables personas que dedican sus vidas a luchar por un mundo mejor gracias a esta planta.

Cuando en alguna consulta popular se le pregunte si legalizar o no el cannabis, sepa que esta no es solo una batalla que luchan muchos por la libertad, sino por la vida misma.