La cultura popular está plagada de referencias a los “fumetas” adorables, aunque generalmente olvidadizos. El cannabis y la mala memoria parecen ir de la mano, ¿verdad? Pero, ¿qué dice realmente la ciencia sobre el cannabis y su efecto sobre la capacidad de recordar?

Para comprender mejor cómo afecta el cannabis a la memoria, es importante reconocer primero que la memoria no es una construcción que se pueda medir fácilmente. ¿Por qué? Hay muchos tipos diferentes de memoria, cada uno de los cuales probamos de diferentes maneras. En segundo lugar, hay efectos agudos o de corto plazo en la memoria (p. ej., mientras se está bajo la influencia) y posibles efectos a largo plazo. Y finalmente, la dosis, la frecuencia y las cepas juegan un papel importante en cómo el cannabis afecta la memoria.

¿Cuáles son los efectos a corto plazo del cannabis en la memoria?

El THC, el componente principal del cannabis que proporciona a los usuarios un efecto eufórico, parece afectar la memoria de dos formas significativas:

  1. Dificultad para codificar recuerdos: si bien los consumidores de cannabis no experimentan “apagones” como los bebedores después de un gran atracón, es más difícil formar nuevos recuerdos bajo la influencia.
  2. Dificultades de recuerdo a corto plazo: recordar eventos mientras está drogado y, a menudo, durante un período después de que desaparece el efecto, puede ser un desafío.

Curiosamente, los estudios muestran que los consumidores frecuentes de cannabis pueden desarrollar una tolerancia a estos efectos. En otras palabras, se vuelven menos sensibles a estos efectos y tienen menos dificultad para codificar recuerdos o recordar eventos después de su uso.

La buena noticia es que, en la mayoría de los consumidores, los problemas de memoria parecen ser temporales. Un estudio encontró que el THC perjudicó significativamente el recuerdo dos horas después del consumo, pero no persistieron efectos residuales después de 24 a 48 horas. Además, el cannabis no parece afectar la capacidad de recordar recuerdos existentes. Por ejemplo, incluso si estás realmente colocado, es poco probable que olvides tu fecha de nacimiento, dónde vives o en qué escuela te graduaste.

¿Cuáles son los efectos a largo plazo del cannabis en la memoria?

Las dosis más altas de cannabis que se toman con frecuencia pueden tener un efecto adverso en la memoria a largo plazo. En un estudio publicado por JAMA Internal Medicine, los investigadores concluyeron que las personas que consumen mucho cannabis durante un largo período de tiempo (cinco años o más) desarrollaron una memoria verbal más pobre que las personas que consumieron menos o nada.

Pero, ¿cuánto se vio afectada su memoria?

Reto Auer, profesor de la Universidad de Lausana en Suiza y autor principal del estudio, dijo que observaron a casi 3400 estadounidenses durante un período de 25 años. Al probar el recuerdo verbal, encontraron que los usuarios que fumaban todos los días podían, en promedio, recordar 8.5 de cada 15 palabras. En cambio, los que fumaban mucho menos o no consumían nada podían recordar 9 de cada 15 palabras.

Si bien la diferencia de media palabra no parece mucha, Auer sugirió que cuanto más tiempo se consuma de forma crónica, peor podría empeorar su memoria. Pero, de los que participaron en el estudio, solo el 8 por ciento se consideraban usuarios frecuentes.

En particular, no encontraron que los usuarios intensivos tuvieran otras habilidades cognitivas afectadas negativamente, como el enfoque y la velocidad de procesamiento.

¿Puede el cannabis proteger la memoria?

Algunos estudios sugieren que los niveles más altos de CBD, un componente del cannabis no intoxicante, pueden compensar el deterioro de la memoria del THC . Mejor aún, el CBD puede tener potencial terapéutico para revertir o prevenir ciertos deterioros cognitivos.

Las primeras investigaciones muestran que el CBD podría proteger contra el daño cerebral causado por los atracones de bebida o el abuso del alcohol. El Instituto Nacional de Salud Mental (NIMH, por sus siglas en inglés) informó que el CBD redujo la muerte celular inducida por el alcohol en el cerebro hasta en un 60 por ciento.

Otros estudios han demostrado que el CBD podría actuar como neuroprotector y ayudar a prevenir la aparición de enfermedades como el Parkinson, la demencia o el Alzheimer.

El cannabis puede ayudar a combatir los malos recuerdos

En general, no pensamos que el deterioro de la memoria sea algo bueno. Sin embargo, cuando se trata de personas con PTSD, es una historia diferente. Uno de los síntomas definitorios del PTSD es la incapacidad de los pacientes para extinguir los recuerdos del evento traumático (o eventos) que causaron el PTSD, como abuso, agresión sexual o combate.

Los veteranos se quejan regularmente de que los tratamientos farmacéuticos que les recetan los médicos, como los ansiolíticos altamente adictivos Xanax y Valium, no funcionan bien y, en ocasiones, empeoran los síntomas.

Muchos veteranos recurren al cannabis alegando que es lo único que funciona; la investigación preclínica muestra que el THC y el CBD pueden “interrumpir la reconsolidación de los recuerdos negativos”. Traducción: como explica el Dr. Mike Hart de Marijuana for Trauma,

“El cannabis ayuda a las personas a olvidar recuerdos dolorosos e intrusivos”.

Se necesita más investigación

Apenas estamos comenzando a comprender cómo el consumo de cannabis afecta el cerebro y la memoria, pero alentadoramente, parece que los efectos adversos son exagerados. Sí, el cannabis puede hacerte olvidar mientras lo usas (o poco tiempo después). Y, sí, puede tener un impacto modesto en el recuerdo verbal en usuarios crónicos a largo plazo. Pero, en la mayoría de las personas, después de un breve período de abstinencia, la función de la memoria vuelve a la normalidad.

Además, estamos descubriendo posibles beneficios terapéuticos. Por supuesto, la vieja excusa suena cierta: se necesita más investigación, especialmente cuando se trata de estudiar el cannabis para tratar trastornos como el PTSD o para prevenir afecciones como el Alzheimer, el Parkinson y la demencia que afectan a millones de personas. Sin embargo, podemos esperar que a medida que cambie la opinión pública, el gobierno federal hará lo mismo y suavizará las restricciones que permiten a los científicos sacar la investigación del laboratorio y realizar más estudios clínicos en sujetos humanos.